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Les capitaux propres d’Air India ont peut-être pris un coup ces dernières années en raison de controverses incessantes. Le plus récent dans la mémoire publique est la malheureuse débâcle du « pee-gate ». Mais même toisous les matraques du hasard, si il y a une tête qui est ensanglantée mais qui ne s’incline pas, c’est celle du Maharaja, l’imperturbable mascotte d’Air India.

Le visage angélique, les mains jointes, les yeux fermés et un sourire béat, tout chez le Maharaja rime avec chaleureuse cordialité. Il est aussi un symbole de l’âge d’or du transporteur aérien; quand Air India dominait le ciel. Parfois coquine et parfois gentille, c’est l’histoire de Maharaja telle que nous la connaissons.

Un roi est né

Sorab Kaikushroo Kooka ou Bobby Kooka ne disent peut-être rien à beaucoup aujourd’hui, mais c’est lui qui a imaginé la mascotte intemporelle d’Air India. Kooka a été embauché en 1938 par les compagnies aériennes du groupe Tata (alors nommé Tata Airlines) en tant que directeur commercial.

À l’époque, les compagnies aériennes étaient confrontées à une concurrence féroce de la part de transporteurs mondiaux comme PanAm et Air France. Pour qu’Air India se démarque, elle a dû vendre difficilement sa proposition de The Great Indian Hospitality.

Kooka a fait appel à Umesh Rao, un artiste de J. Walter Thompson à Mumbai, pour donner vie à cette mascotte. Ainsi le Maharajaa est né en 1946.

« Nous l’appelons un Maharajaa faute d’une meilleure description. Mais son sang n’est pas bleu. Il ressemble peut-être à la royauté, mais il n’est pas royal », a déclaré Kooka à propos de sa création bien-aimée.

Le vol du maharaja

Au fil des ans, le Maharajaa est devenu synonyme d’Air India et a remporté de nombreux prix pour l’entreprise. « Pour des millions de voyageurs, le Maharaja avec son style, son charme et son esprit inimitables est une personne très réelle. Il est presque comme un ami pour tous les voyageurs d’Air India. Un ami qui tend la main avec chaleur et hospitalité, même dans les coins les plus reculés du monde », a déclaré Air India.

Bien avant qu’Amul ne fasse les sujets d’actualité emblématiques, Air India en a créé de délicieux avec le Maharaja itinérant dans divers avatars du monde entier. À Tokyo, il a enfilé un kimono et s’est même adonné au sumo. A Genève, il aimait la bière. Il a vendu des fleurs en Europe et ramé un sampan à Hong Kong.

Parfois, il est même devenu un peu effronté, montrant son côté audacieux pour quelques rires. Par exemple, il est apparu comme un lapin Playboy dans une affiche de Londres. Il a même vendu des « photos coquines » dans les ruelles de Paris. En tant que garde-côte à Bondi Beach à Sydney, le Maharaja a également lorgné des femmes légèrement vêtues à travers des jumelles.

Dans une affiche pour Rome, l’empereur est montré en train de voler sournoisement des pièces du puits aux souhaits.

Ces représentations colorées de la mascotte l’ont transformé en un personnage complexe avec ses propres machinations, contrairement aux mascottes bidimensionnelles à deux chaussures auxquelles nous étions habitués. Il avait le sens de l’humour et ne se souciait pas d’être jugé. Il était paillard et nous aimions ça.

Comme le moppet Amul, le Maharaja a également pesé sur des questions d’actualité, commentant même la politique mondiale.

Le roi du peuple

Comme tous les autres monarques, Maharaja a également eu sa juste part de critiques, certains prévoyant même un coup d’État pour le destituer. Ils ont fait valoir qu’étant donné le présent démocratique socialiste de l’Inde, le Maharaja – un symbole du passé féodal de l’Inde – ne sera pas un bon représentant des compagnies aériennes nationales du pays. En 1989, ils ont réussi à détrôner la mascotte, mais le soutien au Maharaja n’est pas venu de la royauté mais de la plèbe. Les Indiens ont développé une telle affection pour lui qu’Air India a dû ramener la mascotte.

Il n’y a pas si longtemps, même le gouvernement Narendra Modi voulait le remplacer par un homme ordinaire, mais heureusement, rien ne s’est concrétisé et le Maharajaa a maintenu son règne sans opposition depuis. Espérons qu’Air India et le Maharaja traversent ces turbulences et enrichissent ensemble leur héritage.



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